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Le charbon

Fortement associé à la révolution industrielle, le charbon apparaît souvent comme une énergie du passé. Pourtant il reste la deuxième source d’énergie primaire utilisée dans le monde et la première pour la génération d'électricité. Son principal atout réside dans le fait qu’il offre des réserves abondantes et des prix plus stables que ceux du pétrole et du gaz. Aujourd'hui, son utilisation s'est déplacée de l'Europe vers l'Asie, qui possède d’immenses réserves. Dans le contexte actuel de diversification énergétique, le charbon pourrait bien trouver de nouveaux débouchés via la production de carburants de synthèse.

péniche de transport charbon

 

+ D’où vient le charbon ?
+ Comment l’extrait-on ?
+ À quoi sert le charbon aujourd’hui ?
+ Atouts et handicaps
+ Son utilisation dans le monde
+ 5 grands producteurs


 

D’où vient le charbon ?

origines du charbon

La formation du charbon dans le sous-sol remonte à l’ère primaire dite "carbonifère", il y a 200 à 300 millions d’années. Recouverte de marécages, la terre connaît alors un climat chaud et humide. Des débris végétaux fermentent sous des sédiments, se superposent dans une atmosphère riche en gaz carbonique et se transforment en substances solides combustibles à haute teneur en carbone : la houille, le lignite et la tourbe. On appelle charbon ces roches sédimentaires contenant au moins 50 % de carbone.

Comment est-il extrait ?

l'extraction du charbon

Il existe 2 modes d’exploitation pour l’extraction charbonnière, selon la configuration géologique du gisement.
 - L’exploitation à ciel ouvert :
 elle est pratiquée lorsque le gisement est peu profond. Les mines à ciel ouvert sont des sortes d’amphithéâtres semblables à des carrières.
 - L’exploitation souterraine :
 elle est au contraire pratiquée quand le charbon se trouve en profondeur. On creuse au moins deux puits et des galeries qui permettent la récupération et l’évacuation du charbon.

À quoi sert le charbon aujourd’hui ?

réserves de charbon

Essentiellement à fabriquer de l’électricité dans les centrales thermiques. Mais en France, l’électricité étant majoritairement d’origine nucléaire, le charbon n’intervient qu’à hauteur de 5 %. En Allemagne, il représente 50 % de la production d’électricité, et pourrait encore s’accroître avec l’arrêt programmé des centrales nucléaires. Le charbon est aussi utilisé de manière importante dans la sidérurgie.

 

Atouts et handicaps

- Des progrès importants ont été réalisés afin de diminuer les émissions de polluants des procédés utilisant du charbon (notamment de production d'électricité).
 - Les réserves sont abondantes (200 années au rythme de production actuel) et bien réparties géographiquement.
 - Son utilisation est renchérie par la nécessité de respecter les normes environnementales.
 - Le niveau élevé de CO2 émis lors de sa combustion le place derrière le pétrole, le gaz et le nucléaire dans le cadre de la lutte contre le changement climatique.
 - Son transport est coûteux et le risque humain associé à l’exploitation souterraine le pénalise fortement.

Son utilisation dans le monde
centrale charbon

Depuis 30 ans, le charbon a accompagné la croissance économique de l’Asie et particulièrement de la Chine. C’est encore une source d’énergie stratégique dans les pays émergents d’Asie-Pacifique ainsi qu’en Europe centrale où gaz et pétrole sont rares. Les pays développés - notamment l'Amérique du Nord qui possède d’immenses réserves - travaillent sur des utilisations plus propres et plus rentables. Les recherches sur sa gazéification et sa transformation en carburants synthétiques lui ouvrent de nouvelles perspectives.

5 grands producteurs

les producteurs de charbon

5 pays se partagent 80 % des réserves : les Etats-Unis, la Russie, la Chine, l'Australie et l’Inde. La production mondiale est principalement assurée par ces pays. Le charbon est, en général, majoritairement consommé dans le pays producteur. La consommation de la Chine représente plus de 30 % de la consommation mondiale.

 

 
+ Zoom :  Le charbon propre a-t-il un avenir ?
  
 

Liens utiles :

>> AIE (Agence Internationale de l'Energie)
>> BP Statistical Review
>> Connaissance des énergies 

En savoir plus...
La Nouvelle Donne du Charbon

La Nouvelle Donne du Charbon

François KALAYDJIAN, Sylvie CORNOT-GANDOLPHE

Editions Technip
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Chiffres clés 2014

Consommation et production de charbon dans le monde en 2014

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Chiffres clés

28,9 %
des réserves de charbon sont situées aux Etats-Unis, suivi de la Russie (19 %) et de la Chine (13,9 %).

4,8 %
c'est le taux de croissance annuelle moyen de la production mondiale de charbon entre 2000 et 2007.

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